Marte tiene tanta radiación que cualquier señal de vida estaría enterrada al menos seis pies bajo tierra.

Según hallazgos recientes, las señales de vida en Marte estarían enterradas dos metros bajo tierra, superando la capacidad de perforación de las misiones actuales en el planeta rojo. (Ilustración fotográfica de la NASA a través de Getty Images)

La búsqueda de vida en Marte puede haberse vuelto mucho más complicada.

Mientras rovers como Curiosity y Perseverance recorren la superficie en busca de rastros de vida antigua, nueva evidencia revela que es posible que tengamos que cavar mucho más profundo para encontrarlos.

Cualquier evidencia de restos de aminoácidos de una época en que Marte pudo haber sido habitable probablemente esté enterrado al menos a 2 metros bajo tierra.

Esto se debe a que Marte, con su falta de campo magnético y su atmósfera delgada, está sujeto a una dosis mucho más alta de radiación cósmica en su superficie que la Tierra. Sabemos y sabemos que la radiación cósmica destruye los aminoácidos.

Ahora, gracias a los datos experimentales, también sabemos que este proceso tiene lugar en escalas de tiempo muy cortas, geológicamente hablando.

«Nuestros resultados sugieren que los aminoácidos son destruidos por los rayos cósmicos en las rocas superficiales marcianas y el regolito a un ritmo mucho más rápido de lo que se pensaba».dice el físico Alexander Pavlov del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA.

“Las misiones actuales del rover de Marte profundizan hasta alrededor de 5 centímetros. A esas profundidades se necesitarían sólo 20 millones de años para destruir completamente los aminoácidos. La adición de percloratos y agua aumenta aún más la tasa de destrucción de aminoácidos». agregar.

Las llamativas fisuras observadas en Marte por el orbitador Mars Express de la ESA se deben a la acción de fallas que agrietaron la superficie del planeta hace menos de diez millones de años.
Las llamativas fisuras observadas en Marte por el orbitador Mars Express de la ESA se deben a la acción de fallas que agrietaron la superficie del planeta hace menos de diez millones de años.

La radiación cósmica es en realidad una gran preocupación para la exploración de Marte. Un ser humano promedio en la Tierra está expuesto a alrededor de 0,33 milisieverts de radiación cósmica por año. En Marte, esa exposición anual podría superar los 250 milisieverts.

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Esta radiación de alta energía, proveniente de erupciones solares y eventos energéticos como supernovas, puede penetrar rocas, ionizar y destruir cualquier molécula orgánica que encuentre.

Se cree que Marte alguna vez tuvo un campo magnético global y una atmósfera mucho más espesa, muy parecida a la de la Tierra. También hay mucha evidencia esa agua líquida una vez se asentó en la superficie marciana en forma de océanos, ríos y lagos.

Esta combinación de características sugiere que Marte podría haber sido habitable (quizás repetidamente) en el pasado.

Una señal que podría apuntar a la habitabilidad de Marte es la presencia de aminoácidos. Estos compuestos orgánicos no son firmas biológicas, sino más bienAlgunos de los pilares de la vida.

Los aminoácidos se combinan para formar proteínas y se han encontrado en rocas espaciales, como el asteroide Ryugu y la atmósfera del cometa 67P. Por lo tanto, no son una señal definitiva de vida, pero encontrarlos en Marte sería otra pista que apunta a la posible aparición de vida allí, algún día.

Pavlov y su equipo querían comprender mejor la probabilidad de encontrar evidencia de aminoácidos en la superficie marciana, por lo que diseñaron un experimento para probar la fuerza de estos compuestos.

Mezclaron aminoácidos con mezclas minerales diseñadas para simular el suelo de Marte, que consisten en sílice, sílice hidratada o sílice y percloratos (sales), y los sellaron en tubos de ensayo que imitaban la atmósfera marciana, a una variedad de temperaturas similares a las en Marte. Marte.

El rover Perseverance es uno de varios rover de la NASA que se encuentran actualmente en una misión de exploración de Marte.  (Ilustración fotográfica de la NASA a través de Getty Images)
El rover Perseverance es uno de varios rover de la NASA que se encuentran actualmente en una misión de exploración de Marte. (Ilustración fotográfica de la NASA a través de Getty Images)

Luego, el equipo irradió las muestras con radiación gamma ionizante para imitar la dosis de radiación cósmica esperada en la superficie de Marte durante un período de unos 80 millones de años. Los experimentos anteriores solo destruyeron aminoácidos, sin simuladores de suelo. Esto puede haber dado un tiempo de vida inexacto para los aminoácidos.

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“Nuestro trabajo es el primer estudio integral en el que se estudió la destrucción (radiólisis) de una amplia gama de aminoácidos bajo una variedad de factores relevantes para Marte (temperatura, contenido de agua, abundancia de perclorato) y se compararon las tasas de radiólisis. ”, pavlov dice

“Resulta que la adición de silicatos y particularmente de silicatos con percloratos aumenta considerablemente las tasas de destrucción de aminoácidos.”, agrega el científico.

Eso significa que cualquier aminoácido en la superficie marciana antes de hace unos 100 millones de años probablemente haya desaparecido hace mucho tiempo, irradiado a la nada.

Dado que la superficie de Marte no ha sido hospitalaria para la vida tal como la conocemos durante mucho más tiempo, miles de millones de años, en lugar de millones, es poco probable que los pocos centímetros que pueden excavar Curiosity y Perseverance produzcan aminoácidos.

Marte es el gran objetivo de varias potencias espaciales para 2020 (NASA)
Marte es el gran objetivo de varias potencias espaciales para 2020 (NASA)

Ambos rovers han encontrado material orgánico en Marte, pero dado que las moléculas podrían haber sido producidas por procesos no biológicos, no pueden tomarse como evidencia de vida. Además, la investigación del equipo muestra que esas moléculas pueden haber sido alteradas significativamente desde su formación por la radiación ionizante.

También hay otra evidencia que sugiere que el equipo de investigación podría estar en algo. De vez en cuando, material de debajo de la superficie marciana llega a la Tierra. De hecho, incluso se han encontrado aminoácidos en él.

“Identificamos varios aminoácidos de cadena lineal en el meteorito marciano antártico RBT 04262 en el Laboratorio analítico de astrobiología en Goddard que creemos que se originaron en Marte (no contaminación de la biología terrestre), aunque el mecanismo de formación de estos aminoácidos en RBT 04262 permanece desconocido. sin ser claro”dice el astrobiólogo de la NASA Goddard Danny Glavin.

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«Dado que los meteoritos de Marte suelen expulsarse desde profundidades de al menos 1 metro o más, es posible que los aminoácidos en RBT 04262 estuvieran protegidos de la radiación cósmica», Agagua.

Sin embargo, es posible que tengamos que esperar hasta que tengamos más herramientas de excavación en Marte para obtener más información.

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